La colorata Nebulosa Anello brilla nelle nuove immagini di Webb

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Il telescopio spaziale James Webb ha rivelato nuove immagini a colori della famosa Nebulosa Anello.

Le nuove immagini catturano gli intricati dettagli di una nebulosa planetaria, un’enorme nube di gas e polvere cosmica che ospita i resti di una stella morente.

Le due immagini sono state scattate a diverse lunghezze d’onda dell’infrarosso, invisibili all’occhio umano, utilizzando gli strumenti dell’osservatorio spaziale. Webb aveva precedentemente catturato una visione diversa della Nebulosa dell’Anello, così come della simile Nebulosa dell’Anello Meridionale.

Da sempre una delle preferite dagli astronomi, la Nebulosa Anello è stata studiata per molti anni per la sua osservabilità e per le informazioni che può fornire sulla vita delle stelle. Si trova nella costellazione della Lira, a più di 2.000 anni luce dalla Terra, ma nelle limpide serate estive gli osservatori del cielo possono vederlo con un binocolo.

Le nebulose planetarie, che non hanno nulla a che fare con i pianeti nonostante il loro nome, di solito hanno una struttura circolare e sono così chiamate perché inizialmente somigliavano ai dischi da cui si formano i pianeti quando ne furono scoperti per la prima volta dall’astronomo francese Charles Messier nel 1764.

La Nebulosa Anello fu scoperta da Messier e dall’astronomo Darquier de Bilibois nel 1779.

Alcune nebulose sono vivai stellari in cui nascono le stelle. La Nebulosa Anello è stata creata quando una stella morente, chiamata nana bianca, ha iniziato a perdere i suoi strati esterni nello spazio, creando anelli luminosi e nubi di gas in espansione.

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“Come ultimo saluto, questo gas espulso viene ionizzato o riscaldato dal nucleo caldo, e la nebulosa risponde con una colorata emissione di luce”, ha scritto in un articolo Roger Wesson, astronomo dell’Università di Cardiff. Post del blog della NASA Informazioni sulle ultime osservazioni di Webb della Nebulosa Anello. “Si pone la domanda: come può una stella sferica creare strutture non sferiche così complesse e delicate?”

Chiamato ESSENcE, che sta per Evolving Stars and Their Nebulae in the Age of the James Webb Space Telescope, Wesson e il suo team hanno utilizzato la webcam nel vicino infrarosso e lo strumento nel medio infrarosso per catturare dettagli senza precedenti che potrebbero aiutarli a capire meglio come funzionano le nebulose planetarie. evolvono nel tempo… .

“La struttura circolare e luminosa della nebulosa è composta da circa 20.000 singoli grumi di gas idrogeno molecolare denso, ciascuno più o meno equivalente alla massa terrestre”, ha scritto Wesson. All’esterno dell’anello ci sono prominenti caratteristiche appuntite che puntano lontano dalla stella morente, che brillano nella luce infrarossa ma erano solo debolmente visibili nelle precedenti immagini del telescopio spaziale Hubble.

Il team ritiene che questi picchi siano causati da particelle che si formano nelle fitte ombre dell’anello.

Le immagini scattate con lo strumento a medio infrarosso, chiamato anche MIRI, hanno fornito una visione nitida e chiara del debole alone fuori dall’anello.

“La scoperta sorprendente è stata che c’erano fino a dieci elementi concentrici distribuiti regolarmente all’interno di questo debole alone”, ha scritto Wesson.

Inizialmente, il team pensava che gli archi osservati si formassero quando la stella centrale perdeva i suoi strati esterni nel tempo. Ma grazie alla sensibilità di Webb, gli scienziati ora credono che qualcos’altro possa essere responsabile degli archi all’interno della corona.

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“Quando una singola stella si sviluppa in una nebulosa planetaria, nessun processo che conosciamo ha questo tipo di periodo di tempo”, ha scritto Wesson. “Invece, questi anelli indicano che deve esserci una stella compagna nel sistema, in orbita alla stessa distanza dalla stella centrale quanto Plutone fa dal nostro Sole. Mentre la stella morente perdeva la sua atmosfera, la stella compagna modellava e scolpiva il deflusso.

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